Reclamborden van diverse internationale banken verwelkomen ons in de luchthaven. Dat is normaal als je weet dat 25 procent van de inwoners van Jersey in de banksector werkt. Hier werd ook de vlaktaks uitgevonden: iedereen betaalt slechts 20 procent inkomstenbelasting. Dat trekt rijken aan, beseffen we meteen als we in de hoofdstad St.-Helier een eerste Lamborghini zien voorbijglijden. Een sportwagen op een eiland waar de maximumsnelheid 64 km bedraagt...

St.-Helier is onze uitvalsbasis. In het Maritime Museum hangt een reuzenexemplaar van de typische fisherman's jersey, die hier al sinds de 16de eeuw wordt vervaardigd. Maar het weer is prachtig en dus zetten we meteen koers naar één van de vele mooie baaitjes die het eiland rijk is. Rozel Bay in het gelijknamige plaatsje is zo'n typische plek maar we zouden net zo goed Bonne Nuit Bay kunnen noemen, of Bouley Bay: enkele tientallen huizen tegen een heuvelrug geplakt, rust, eenvoud, alle tinten groen, strand.

Vele namen in deze crown dependency (Brits kroonbezit) zijn in het Frans, want door de eeuwen heen was Jersey een speelbal in de handen van de Fransen en de Britten. "Buiten het centrum van St-Helier zijn alle straatnamen in het Frans", vertelt onze gids. "En her en der zijn er nog oude oesterhaventjes, want vroeger waren oesters hier het voedsel van de arme mensen."

Dat overal langs de kustlijn forten opduiken, is dan ook geen toeval. Eén van de indrukwekkendste en oudste is Mont Orgueil Castle dat uitkijkt over het pittoreske haventje van Gorey. Het werd in de 13de eeuw gebouwd nadat de Engelsen de controle over Normandië voor de zoveelste keer waren kwijtgespeeld. De dikke muren van het bolwerk zijn afgrond opdat de kanonkogels erop zouden afschampen. Binnenin wordt via een multimedia-animatie de geschiedenis van het kasteel verteld. Want ons echter het meest weet te bekoren, is het spectaculaire uitzicht tot in Frankrijk.

Op het eiland Jersey is het verschil tussen eb en vloed uitzonderlijk groot, tot 10 meter. Je kunt er soms twee mijl zeeinwaarts lopen. Bij eb maken we van de gelegenheid gebuik een unieke moonwalk te ondernemen naar Seymour Tower, een uitkijktoren uit 1782 die de Britten gebruikten om de Fransen in het oog te houden. "Vaak blijven mensen in de toren slapen", vertelt de gids. "Ze brengen dan mondvoorraad mee en (veel) drank. Sommigen slepen ook hun vislijn mee om zich nuttig bezig te houden terwijl ze langzaam maar zeker worden omsingeld door de oceaan. Dan is het wachten op het laagtij van de volgende dag om zich opnieuw uit de voeten te maken. Ooit raakten hier twee ruiters verrast door het snel opkomende water. Om hun vege lijf te redden klommen ze met de paarden in de toren" Tijd om ons uit de voeten te maken voor de oceaan ons opslokt. Op de terugweg kruisen we enkele tractoren van een 'oyster farm' die van het laagtij gebruik maken om hun oesterbanken uit te zetten.

Seafood en Keltische kruisen

Een stenen beeld van een dodo verwelkomt ons als we het Durrell Wildlife Conservation Trust binnenrijden, een broedcentrum ter bescherming van met uitroeiing bedreigde diersoorten dat hier meer dan 50 jaar geleden door de bioloog, auteur en radio- en tv-presentator Gerald Durrell werd opgericht. Dit is één van de grootste attracties van het eiland. Het concentreert zich op bedreigde diersoorten uit bergzones én eilanden. Zo vindt u hier de dertigjarige Andesbeer Wolfgang naast allerlei exotische dieren zoals kaaimannen, iguana's, laaglandgorilla's, orang-oetangs,...

In Saint-Aubin springen we op de fiets voor een mooie rit over het eiland. Die leidt langs the Jersey Lavender farm, waar je allerlei lavendelproducten kunt kopen, dan naar beneden naar Mont Gras d'Eau en zo naar St.-Brelades Bay, met zijn vele bars en restaurants the place to be voor een glaasje of een heerlijke schotel seafood met zicht op zee. Op het uiteinde van de baai staat Fischermen's Chapel, een zeer oud en schattig kerkje omringd door graven met Keltische kruisen. En even bergop, in La Corbière, trotseert de prachtige witte vuurtoren op een vooruitgeschoven rots de wilde oceaan. Onverzettelijk in de branding, als een trotse getuige van de geschiedenis.

Praktisch

- Ligging: Samen met Guernsey, Sark en Alderny, maakt Jersey deel uit van de Ka-naaleilanden, voor Normandië

- Temperatuur: In de zomer gemiddeld 20 graden, zelden onder het vriespunt.

- Transport: VLM vliegt dagelijks vanuit Antwerpen (via Londen City) naar Jersey. Info: www.flyvlm.com, tel. 03 287 80 80

- Toeristische info: www.jersey.com, tel. 0044 1534 44 88 00.

- Meer weten over het weer in deze streek? Klik hier