De binnenstad is niet groot en laat zich probleemloos te voet verkennen. Voor een stadswandeling in de voormiddag vertrekt u aan het stadhuis in de Rue de Fer, de hoofdstraat die het station verbindt met de oudste delen van de stad. Op het gerenoveerde binnenplein achter het stadhuis (Jardin du Maieur) kunt u eerst proberen te achterhalen wie op het Fresque des Wallons afgebeeld staat. De grote muurschildering toont bekende Walen van de middeleeuwen tot nu.

Van hieruit wandelt u via de Place du Théâtre met zijn neoklassieke Italiaanse schouwburg uit de 19de eeuw naar de al genoemde Place d'Armes. Hier moet u even zoeken om achter de handelsbeurs het deels ingesloten belfort te vinden. De ronde toren van natuursteen heeft een tulpvormig leien dak. Ooit had Namen op zijn citadel een veel ouder belfort staan maar toen dat vernietigd werd, nam de robuuste Tour Saint-Jacques de rol over.

Eten en shoppen

Wanneer u de winkelstraat Rue de l'Ange oversteekt, komt u in Vieux Namur, het middeleeuwse hart van de stad. Het smalle doolhof van straatjes rond de Place du Marché aux Légumes (door elke inwoner gewoon Place du Vieux genoemd) heeft de jongste tien jaar een gedaantewisseling ondergaan. De oude panden, soms nog met verborgen binnentuintjes, herbergen nu een waaier van originele boetieks en trendy eethuisjes. Ze maken van Namen een aangename en gevarieerde shoppingstad met een van de hoogste concentraties schoenenwinkels van dit land.

Na het shoppen zult u niet lang moeten zoeken naar een aangename plek voor een hapje of een drankje. Namen telt een ontzettend aantal horecazaken, een troef die sterker is geworden met de komst van het Waalse parlement en de Waalse regering. Het gidsje Namur gourmande (gratis aan te vragen bij de toeristische dienst) omvat ruim 350 adressen in alle denkbare keukentrends en prijsklassen.

Heiligschennis onder de kerktoren

In een van de straatjes van Vieux Namur wacht de beroemdste kunstenaar van Namen. Als schilder, tekenaar, etser en karikaturist heeft Félicien Rops (1833-1898) een groot deel van zijn leven tegen de schenen van de burgerij en de kerk geschopt. Hij kon alleen maar gedijen in Parijs, want voor zijn geboortestad was zijn werk te schokkend. Vandaag maken ze dat goed met een museum waarin onder meer zijn bekende aquarel Pornokratès te zien is: een geblinddoekte, naakte vrouw met een varken aan de leiband.

De ironie van het lot wil dat zich vlakbij deze oneerbiedige kunst twee bolwerken van de katholieke kerk bevinden. De Saint-Loupkerk in de Rue Saint-Loup is een typisch voorbeeld van de jezuïetenbarok uit de tijd van de contrareformatie. Diezelfde jezuïeten hebben Namen trouwens zijn meest vermaarde onderwijsinstelling geschonken, de universitaire faculteiten Notre Dame de la Paix.

Het andere bolwerk is de kathedraal op de Place Saint-Aubain. Dit 18de-eeuwse kerkgebouw met zijn bekende koepel is zichtbaar geïnspireerd door de Sint-Pietersbasiliek van Rome. Met dit verschil dat de kelders van de kathedraal in Namen verhuurd zijn aan een wijnhandelaar.

Fraaie lofts

Als u de kathedraal verlaat en de Rue Joseph Saintraint afloopt, komt u aan de oever van de Samber. Aan de overkant rijst de citadel al op, maar voorlopig houden we het nog even aan deze kant van de rivier. Een aantal oude industriële panden langs de kaai zijn al gerenoveerd tot dure lofts, aan andere wordt nog gewerkt.

Wat verder stroomafwaarts wacht het eindpunt van onze wandeling: de magische plek waar Maas en Samber samenvloeien. Het standbeeld van koning Albert I kijkt stroomopwaarts naar de Maas in de richting van de fatale rotsen van Marche-les-Dames. Wat hoger, achter het standbeeld, pronkt het nieuwe België. In het gerestaureerde landhuis uit 1668 met zijn rode bakstenen en leien dak heeft het Waalse parlement zijn stek gevonden.

Klim naar de Citadel

Hebt u na het wandelen, tafelen en winkelen nog tijd over, dan is de citadel een aanrader. Bent u niet met eigen vervoer, dan brengt buslijn 3 u van het station langs de slingerende Route Merveilleuse naar de top (tot 19 uur). Tussen Pasen en Allerheiligen rijden er ook toeristische pendelbusjes.

De citadel is eigenlijk een reusachtig rotsblok dat 220 meter hoog boven de Maas en de Samber uittorent in een parklandschap. Halverwege, aan de Pont des Hollandais, moet u zeker halt houden voor een fraai panorama op de stad, de Maas en de nieuwe wijken van Jambes aan de overkant. Helemaal aan de top liggen de hotelschool, een kasteeltje met een restaurant en een arboretum.

In hun huidige vorm dateren de omvangrijke militaire versterkingen uit de Hollandse tijd, in hun oorspronkelijke vorm gaan ze terug tot de 12de eeuw. Het stelsel van onderaardse gangen en kazematten is bijna 5 km lang. Het hart van de citadel wordt gevormd door Terra Nova, een toeristische site met maquettes, videovoorstellingen, diverse attracties en een begeleid bezoek aan de ingewanden, waarvan Guy Delforge de beste kenner is.

De parfums in de kazematten

Zestien jaar geleden besloot parfumeur Guy Delforge te starten met een atelier in een deel van de kazematten. De oliën, aftreksels en essences die de basis van zijn parfums en schoonheidsproducten vormen, kunnen hier in de beste omstandigheden rijpen bij een constante temperatuur tussen 12 en 17°C. "Net als een wijnboer werk ik met uiterst gevoelig, plantaardig materiaal, er is niet zoveel verschil tussen een wijnstok en lavendel!"

Nog altijd leidt Guy Delforge individuele bezoekers op zaterdagnamiddag persoonlijk rond in zijn ondergrondse paradijs. Hij klopt op de muren op plaatsen waar hij geheime doorgangen en holtes vermoedt en in het sfeerlicht van de rijpingskelders onderwerpt hij de bezoekers aan geurtests. Want waar Maas en Samber samenvloeien, willen ze niet alleen uw ogen en smaakzin prikkelen maar al uw zintuigen, en zeker uw neus!

Praktisch

  • Maison du Tourisme de Namur, Square Leopold, 5000 Namen. Info: 081 24 64 49, e-mail info@ namurtourisme. be, www.tourisme.be.
  • Musée Félicien Rops, Rue Fumal 12. Open 10-18 uur, gesloten op maandag (behalve in juli-augustus). Toegang: ? 3 (60+: ? 1,50). Info: 081 22 01 10.
  • Parfumatelier van Guy Delforge: Route Merveilleuse (Citadel): 9.15-17.30 uur (zondag 14.15-17.30 uur). Rondleiding: zaterdag om 15.30 uur (? 3, groepen na afspraak ook op andere dagen). Info: 081 22 17 92.
  • De hoofdstraten Rue de Fer en de Rue de l'Ange bieden ketenwinkels en zelfstandige zaken. Originele boetieks vindt u in de straatjes van Vieux Namur (Rue Haute Marcelle, Rue de la Croix, Rue de Halle, Rue du Président, Rue Saint-Loup...). Vrijwel alle zaken zijn gesloten op maandag.