Kijk, dat is nu een hoelahoep, hoor ik een jonge grootmoeder in het Speelgoedmuseum tegen haar kleinzoon zeggen. Ze neemt de plastieken ring van de haak en geeft een min of meer geslaagde demonstratie heupdraaien-met-ring. Het jochie vindt het geweldig en wil het meteen ook proberen. Net voordien heb ik ouders gezien die met een stel kinderen een verjaardagsfeestje vierden en met reuzenpionnen Monopoly speelden op een op de vloer geschilderd speelbord. Nog elders ontpopt een jongen zich tot een geduldige leraar terwijl hij aan twee volwassenen uitlegt hoe je de nieuwste gameboy de baas kunt blijven.

aanrader. In het doe-centrum Technopolis kunt u de leuke kanten van de wetenschap en techniek letterlijk aan den lijve ervaren, op 250 interactieve opstellingen. Vooral kinderen in de leeftijd 9-13 jaar zullen het hier geweldig vinden. Fietsen op een kabel van 5 m hoog, liggen op een spijkerbed, uw haar rechtop laten staan, een bal laten dansen op een straal lucht of rijden met een bus: het is eens wat anders.

Om van de rijke geschiedenis van de stad te proeven kunt u twee wandelingen combineren, de Historische Wandeling en de Dijlewandeling, samen goed voor 6 km. Op de grotendeels verkeersvrije Grote Markt ziet u één van de meest bizarre stadhuizen van ons land. Het bestaat uit drie gebouwen uit de 14de en de 16de eeuw, telkens in een andere stijl. De geringe hoogte van de gebouwen in het midden (het Belfort) en op de rechterkant (de lakenhal) laten het al vermoeden: ze werden nooit afgewerkt. Het vlamgotische paleis op de linkerkant is dat wel maar moest daarop wachten tot 1911.

514 trappen

Het stadhuis vormt niet de enige reden waarom ze Mechelen de stad van de onafgewerkte torens noemen. De stompe toren van de Sint-Romboutskathedraal is er ook één. Met een forse dosis grootheidswaanzin hadden de stadsvaderen ten tijde van de Bourgondische bloeiperiode beslist dat de kathedraal een spitse toren van liefst 167 meter moest krijgen. Daarmee konden ze de Antwerpenaren de loef afsteken, want hun Onze-Lieve-Vrouwetoren kwam slechts aan 123 meter (en de Brusselse Zuidertoren aan 149). Geldgebrek en technische problemen zorgden ervoor dat de Sint-Rombouts stomp bleef steken op 97 meter. Die hoogte betekent nog altijd een klim van 514 trappen (toegankelijk vanaf Pasen). Het interieur van de kathedraal is niet spectaculair maar bevat wel een schilderij van Antoon van Dijck en een preekstoel met houten dierenfiguurtjes.

Als u in Keizerstraat het gerechtshof binnenstapt, staat u op een binnentuin oog in oog met het vroegere paleis van landvoogdes Margareta van York. Gedurende haar bewind was dit de Wetstraat 16 van de Nederlanden en vanop de mooie loggia sprak ze haar onderdanen toe. De binnentuin werd precies heraangelegd zoals hij in haar tijd was.

Van het Klapgat naar de Jezuïeten

Langs het parcours van onze twee wandelingen wachten nog meer Kleinkinderen erbij of niet, bij mooi weer kunt u een halve dag Mechelen goed combineren met een halve dag in het dierenpark Planckendael in de deelgemeente Muizen. En waarom zou u dat niet doen over het water? Vanaf 1 april kunt u aan de Colomabrug achter het centraal station van Mechelen een boot nemen die u op 25 minuten over de Leuvense Vaart naar het dierenpark brengt (en weer terug). In de voorbije jaren is Planckendael van een passieve dierentuin tot een groen belevingspark uitgegroeid. De dieren zijn nu ingebed in attracties waar groot en klein de natuur kunnen ervaren met al hun zintuigen. In het Afrikaanse dorp scheren de ooievaars laag over de hoofden. De bomenwandeling start onder de wortels van een boom en brengt u tot in de kruin van majestueuze linden. En wie de bonoboapen op hun eiland bezig heeft gezien, voelt instinctief aan dat Darwin toch gelijk had. Vorig jaar ging het grootste project open dat hier ooit is gerealiseerd: het nieuwe Aziëpaviljoen in een glazen gebouw. U kunt hier door een Javaanse tempelruïne (met echte zwarte tempelratten) in de stijl van Borobodur lopen (ze werd in Indonesië gebouwd en in België gereconstrueerd). In een jungle wachten koningspythons, neushoorn- vogels, gibbonaapjes, Indiase leeuwen en 150 jaar oude yucca's. Riksja's, rijstvelden, waterpartijen en bamboehuisjes ontbreken evenmin en in een nieuw restaurantgebouw moet u de sfeer van een Aziatische grootstad proeven.

Nog een praktische tip: wilt u een voormiddag Mechelen met een namiddag Planckendael combineren, dan kunt u de toegangskaartjes voor Planckendael best 's morgens al kopen bij de toeristische dienst. U zult dan niet moeten aanschuiven aan de ingang van het dierenpark.

Praktisch

  • Voor alle info en voor tickets: In&uit Mechelen, Hallestraat 2-4, 2800 Mechelen, 070 22 28 00, www.inenuitmechelen.be.
  • Speelgoedmuseum: Nekkerspoel 21, 2800 Mechelen. 10-17 uur (niet op maandag),? 6 (3-12 j: ? 4). Info: 015 55 70 75, www.speelgoedmuseum.be
  • Technopolis: Technologielaan, 2800 Mechelen (E19, afrit 10). Open 9.30-17 uur, ? 8,90 (60+: ? 7,90 - 3 tot 11 j: ? 6,40). Info: 015 34 20 00 en www.technopolis.be
  • Dierenpark Planckendael: open 10-17.30 uur (in mei, juni en september tot 18 uur, juli-augustus tot 19 uur, november-februari tot 16.45 uur). Toegang ? 16 (3-11 jaar en 60+: ? 10,90). Info: 015 41 49 21 en www.planckendael.be
  • De boot naar Planckendael vaart van 1 /4 tot 30/9 in de weekends en op feestdagen (paasvakantie en juli-augustus alle dagen). Eerste vertrek om 9 uur. Prijs ? 5 (-13 jaar en 60+: ? 4,50).
  • Joods Museum van Deportatie en Verzet: G. de Stassartstraat 153, 2800 Mechelen. Open 10-17 uur (vrijdag 10-13 uur, zaterdag gesloten). Toegang gratis. Info: 015 29 06 60 en www.cicb.be
  • Eten en drinken: leuke caféetjes en eethuisjes vindt u op het stemmige pleintje Nieuwwerk (de Borrel-Babbel is één van de kleinste kroegen van België) en op de Vismarkt. D'Hanekeef naast het gerechtshof in de Keizersstraat is nog een echt bruin café (juridisch volk overdag, 's avonds de wereldverbeteraars). Brasserie Het Anker (Guido Gezellelaan, in de Begijnhofwijk) maakt deel uit van de gelijknamige geklasseerde brouwerij en staat bekend om haar bierkeuken.