Google, u ongetwijfeld wel bekend van de zoekmachine, nam in 2004 het bedrijf Keyhole over en verwierf op die manier digitale 3D-satellietbeelden van over de hele wereld. Het ontwikkelde Google Earth, een applicatie waarmee u vanuit de ruimte kunt inzoomen op gelijk welke plek op aarde. En - hoe kan het ook anders? - Google voegde hier een zoekfunctie aan toe zodat u door een plaats of een adres in te tikken in enkele seconden vanuit de ruimte naar de gezochte locatie vliegt. Wilt u weten hoe het Sint-Pietersplein in Rome eruit ziet? Neem dan maar eens een kijkje met Google Earth.

Google Earth is nog steeds in volle ontwikkeling en de mogelijkheden nemen voortdurend toe. De mate waarin u kunt inzoomen en dus ook de mate van detail van de beelden verschilt op dit ogenblik nog van plaats tot plaats. Hoe meer digitale luchtopnamen en satellietfoto's van een bepaalde streek beschikbaar zijn, hoe meer details u krijgt. Op http://earth.google.com/data.html krijgt u een overzicht van de gebieden waarvoor reeds hoge resolutiebeelden beschikbaar zijn. Op de meeste plaatsen kan echter probleemloos tot op het niveau van de afzonderlijke gebouwen worden ingezoomd.

Let wel: wat u te zien krijgt zijn geen live beelden, maar foto's die u downloadt van de servers van Google. Die beelden kunnen soms enkele weken tot maanden oud zijn. Details zijn in die tussentijd soms gewijzigd. Denk maar aan de vele wegenwerken die er voortdurend gebeuren.

Aan de slag

Vooraleer u Google Earth kunt gebruiken, moet u deze toepassing downloaden. Dat kan, voor de basisversie, volledig gratis op http://earth.google.com/intl/nl/ Rechts bovenaan in het venster ziet u een groen knop met de vermelding Download Google Earth (Gratis).

Zodra u daarop klikt start de downloadprocedure. Die doorloopt u heel eenvoudig met de aanwijzingen op het scherm. U mag het gerust bij de standaardinstellingen houden. Nadat u de installatieprocedure hebt doorlopen, wordt het programma gestart en kunt u meteen aan de slag.

Let op: Google Earth is een zware applicatie die de nodige eisen aan uw pc stelt. De snelheid waarmee u de gevraagde informatie bekomt, hangt af van uw systeemgegevens. Als u Google Earth op een Windows-computer wilt gebruiken, moet u over het volgende beschikken:

  • Besturingssysteem: Windows 2000, Windows XP, Windows Vista
  • CPU: 500 MHz, Pentium 3
  • Systeemgeheugen (RAM): 128 MB RAM
  • Vaste schijf: 400 MB vrije schijfruimte
  • Netwerksnelheid: 128 Kbits/sec
  • Grafische kaart: 3D-kaart met 16 MB VRAM
  • Beeldscherm: 1024x768, 'Hoge kleuren (16-bits)'

Gebruiksvriendelijker

De meest recente versie van Google Earth, namelijk versie 4.2 beschikt over een nieuwe, vereenvoudigde gebruikersinterface. Het navigatiekompas waarmee u de weergave op verschillende manieren kunt aanpassen, bevindt zich nu in de rechterbovenhoek van het scherm. Zo beschikt u over meer schermruimte dan vroeger toen de bediening onderaan het scherm gebeurde. De hulpprogramma's voor meten, afdrukken, e-mail en tekenen, vindt u nu in de nieuwe werkbalk bovenaan.

Om een idee te krijgen van de mogelijkheden van Google Earth en u nog nooit met deze toepassing gewerkt heeft, is het zeker een aanrader om de video's op http://earth.google.com/intl/nl/tour/index.html een keer te bekijken.

U kunt vanaf nu de wereld in 3D bekijken, inzoomen, kantelen en draaien. U vliegt probleemloos naar elke plaats ter wereld. En dat is lang niet alles. Wanneer u een bepaalde plaats verkent, kunt u verschillende lagen met kaartinformatie inschakelen, zoals wegen, winkels, geografische kenmerken, 3D-gebouwen, enz. Een klik op één va n de pictogrammen volstaat om een tekstballon met meer informatie over die plaats te krijgen.

Plant u een reis? Overvlieg dan eerst lekker thuis de route met Google Earth. Begin- en eindadres ingeven, op de knop afspelen klikken en u vliegt langs de route.

Zelf plaatsmarkeringen aanbrengen, opslaan en zelfs e-mailen naar vrienden is ook geen probleem.

En is de aarde u een beetje te beperkt? Dan kunt u met de nieuwste versie van Google Earth ook de sterrenhemel verkennen. De versie 4.2 beschikt immers over een Sky-functie om de wonderen van de hemel te verkennen: beelden van verafgelegen sterrenstelsels en nevels die in beeld gebracht werden door de Hubble-ruimtetelescoop.