Een bebloemd bruggetje geeft uitzicht op een heldere waterloop waarin zich een kerktoren weerspiegelt. Nee, we zijn niet in Brugge, maar in Aarschot in het Hageland. Ooit was de Demer een open riool, vandaag is ze de trots van de stad. Het water is gezuiverd en door de hele stad loopt nu een wandel- en fietspad langs de rivier. Op mooie dagen zie je geregeld kano's door de stad cruisen.
...

Een bebloemd bruggetje geeft uitzicht op een heldere waterloop waarin zich een kerktoren weerspiegelt. Nee, we zijn niet in Brugge, maar in Aarschot in het Hageland. Ooit was de Demer een open riool, vandaag is ze de trots van de stad. Het water is gezuiverd en door de hele stad loopt nu een wandel- en fietspad langs de rivier. Op mooie dagen zie je geregeld kano's door de stad cruisen. Sinds de stad de titel van Slimste gemeente van Vlaanderen won in het gelijknamige programma op VIER, mag Aarschot op wat meer belangstelling rekenen. De stad telt nochtans geen veelvoud aan monumenten. Daarvoor werd er te veel vernield in de twee wereldoorlogen. In augustus 1914 werd de Duitse commandant neergeschoten toen hij een toespraak hield op de Grote Markt. De bezetters antwoordden met brandstichtingen en de moord op 171 gijzelaars. Een bezoek aan Aarschot begint u door in de voormiddag de Beeldenwandeling (1,5km) na te lopen. Die brengt u langs een aantal bezienswaardigheden. De statige Onze Lieve Vrouwkerk (voormiddag open) werd in de 15de eeuw opgetrokken uit brui-ne, lokale ijzerzandsteen en is een zuiver voorbeeld van Demergotiek. Binnenin wachten onder meer een in- drukwekkend stenen doksaal en een miraculeus Madonnabeeld. Op een paar minuten lopen van de kerk liggen de na de tweede wereldoorlog heropgebouwde begijnhofhuisjes en vooral de 's Hertogenmolen. Naast een sluis stond hier ooit één van de grootste watermolens van ons land. Het gerestaureerde gebouw herbergt vandaag een hotel-brasserie. Toch is de wandeling vooral interessant omdat ze langs een aantal bevreemdend mooie sculpturen voert. Zoals die van Sint-Rochus (aan de kerk). De legende wil dat de heilige de stad redde van de pest. Sinds meer dan anderhalve eeuw wordt dit op spectaculaire wijze herdacht op de avond van 15 augustus, de vooravond van het naamfeest van de heilige. Heel de stad baadt dan in het licht van duizenden kaarsen en theelichtjes en alle inwoners doen mee. Andere beelden zijn minder heilig. Dat van de Demerwachter (op een hoek van de Grote Markt). Of van beeldhouwer Wilfried De Cock die zichzelf levensgroot in polyester konterfeitte, naar het voorbeeld van de David van Michelangelo (aan Cultuurcentrum Gasthuis). De beelden van de Kasseistampers staan dan weer op dezelfde plaats waar het tv-programma Echo ooit het beroemde fragment Als ik ooit 's vijf minuten tijd heb opnam (het groepje stadsarbeiders waarvan er eentje werkte terwijl de anderen er stonden op te kijken). De Demer en de beelden zijn lang niet het enige waar Aarschot trots op is. Sinds vorig jaar telt de stad een eigen stadsbrouwerij en stadsbrouwer. Hierdoor kunnen we weer genieten van Aarschotse Bruine. Dit ooit beroemde bier (bruin, fris, met bittere en zoete toetsen) werd sinds de jaren '70 niet meer gebrouwen, maar is nu herboren en te drinken op 17 plaatsen in de stad en de deelgemeenten, onder meer in 't Bruine Café. Een andere trots van Aarschot is het tweejaarlijkse evenement Volkoren (dit jaar op 14 september). Vanaf 13 uur zingen dan bijna 60 zangkoren gratis op 12 locaties in de stad. Om 17.45 uur verzamelen de honderden zangers zich in de Onze Lieve Vrouwkerk voor een samenzang. Als u uw fiets meebrengt of er een huurt, kunt u in de namiddag nog een trots van Aarschot ontdekken. Rond de stad en de Demer slingert zich een snoer van deelgemeenten waar een aantal molens fier hun wieken in de lucht steken. De Heimolen in Langdorp, een houten staakmolen uit 1662, is knap gerestaureerd en ligt midden in een natuurgebied. Een andere aanrader is de Moedermeule in Gelrode, ook een staakmolen met aan de voet een populaire taverne waar het aangenaam verpozen is. Als u de Bierseizoenen Fietsroute narijdt (40 km), komt u langs deze molens, maar ook door schaduwrijke holle wegen en langs de oevers van de Demer. Een groot deel van het parcours is autovrij of autoluw. Hier en daar gaat het bergop, maar die moeite wordt beloond door een mooi vergezicht. En door een Aarschotse bruine op het einde van de rit.Ludo Hugaerts - Foto's Bart Degrande