Vanaf 19 november wordt het Dusartplein in Hasselt weer ingepalmd door Winterland. Op het eerste gezicht verschilt dit evenement niet van gelijkaardige kerstkermissen elders. Een reuzenrad, een carrousel, een schaatsbaan, een kerstmarkt, een kerststal, een achtbaan, eet- en drinkchalets met verwarmde terrassen. Toch is Hasselt net iets anders. De blauwe kerstboom lijkt op een sculptuur van Arne Quinze en het Christmas Hotel is in werkelijkheid een indoor speeltuin. De schaatsbaan is naar eigen zeggen de grootste van België. En het gratis te bezoeken huis van de Kerstman - de echte - is zeker iets bijzonders. De stoere woning is helemaal opgetrokken in Fins hout.
...

Vanaf 19 november wordt het Dusartplein in Hasselt weer ingepalmd door Winterland. Op het eerste gezicht verschilt dit evenement niet van gelijkaardige kerstkermissen elders. Een reuzenrad, een carrousel, een schaatsbaan, een kerstmarkt, een kerststal, een achtbaan, eet- en drinkchalets met verwarmde terrassen. Toch is Hasselt net iets anders. De blauwe kerstboom lijkt op een sculptuur van Arne Quinze en het Christmas Hotel is in werkelijkheid een indoor speeltuin. De schaatsbaan is naar eigen zeggen de grootste van België. En het gratis te bezoeken huis van de Kerstman - de echte - is zeker iets bijzonders. De stoere woning is helemaal opgetrokken in Fins hout. Vier weken lang ruilt de Kerstman zijn Finse stek in Rovaniemi in voor Hasselt. Zijn vrouw blijft in Lapland, maar dat gemis wordt goedgemaakt door DomDom, Hiki en andere, uiterst lieftallige elfjes die bezoekers rondleiden. We zien hoe de Kerstman woont, hoe hij slaapt onder een deken van huskyhuiden, welke pantoffels hij draagt. Een beetje vreemd is de openluchtjacuzzi op het terras. "Meteen na het opstaan baadt hij hierin", legt één van de elfjes uit. "Thuis kruipt hij in een ton met ijswater, maar hier mag het wat meer zijn." Winterland bevindt zich aan de rand van de binnenstad langs de zogenaamde Groene Boulevard. Als u kiest voor een dagje Hasselt kunt u Winterland combineren met het nawandelen van de Smaakroute. De route loopt langs de voornaamste bezienswaardigheden van de binnen-stad en een veertigtal originele winkels in kerstsfeer. En dat is mooi meegenomen als u nog op zoek bent naar cadeautjes. De route bevestigt wat shopaddicts en fashionista's al lang weten: Hasselt mag dan een provinciestad zijn, ze telt parels van winkels. Het parcours van 2 km start in de Lombaardstraat aan de toeristische dienst, waar u een be-schrijving kunt afhalen. Worden de benen onderweg te zwaar, dan kunt u op het kersttreintje stappen dat de binnenstad met Winterland verbindt en langs een aantal kerststallen gaat. De Smaakroute brengt ons langs twee bakkers die nog de traditionele Hasseltse speculaas maken ( Depaifve in de Minderbroedersstraat en Cools in de Kapelstraat). Met een beetje geluk kunt u in het Chocoladehuis Boon (Paardsdemerstraat) chocolatier Patrick Mertens achter glas aan het werk zien bij de bereiding van zijn creaties. Voor originele chocoladesmaken en speciale koffiesoorten is dit adres een must. Voor de grootste eetverrassing moet u de route echter verlaten en door het Kapermolenpark naar Kaai 16 lopen. Dit gerenoveerde pakhuis (Scheepvaartkaai) is de nieuwe stek van Karen Vangronsveld, beter bekend als de Koekjesfee. Ze was een van de eerste in België om cupcakes te bakken. In deze tijd van het jaar tovert ze biscuitdeeg, glazuur, marsepein, fondant en eetbare kleurstoffen om tot gebakken kerstlandschappen. Het geheim van haar baksels leert ze aan in workshops. Aan mode is er langs de Smaak-route evenmin gebrek. We kijken onze ogen uit bij de bruidskleding van Nicky Vankets (Havermarkt), de flamboyante ontwerper van de bruidsjurk van Kim Clijsters. In de Diesterstraat wacht de conceptstore van die andere Hasseltse couturier, Stijn Helsen. Hij ontwerpt niet alleen kleding en accessoires, maar ook meubels. Verder op de route, in de Paardsdemerstraat, is het moeilijk weerstaan aan La Bottega, een hof van Eden aan schoenen en laarzen. Kleinere cadeautjes zijn te vinden in woonwinkel Donum (Havermarkt) en in de trendy Aldestraat. Tabaco (Aldestraat 39) heeft de grootste humidor van de Benelux en biedt een keuze aan topsigaren en dranken. In Vetro Murano (hoek Aldestraat-Willemsstraat) worden we verleid door sieraden en beeldjes van Muranoglas. Een pauze onderweg? Ga iets drinken op de Grote Markt en kijk naar de glitter en schitter van de Poepjee, een nostalgische paardjesmolen op twee verdiepingen met afbeeldingen van Hasselt en van lokale tradities. Wilt u de feestdrukte ontvluchten, dan wachten enkele culturele rustpunten. Z33 (Zuivelmarkt), het vroegere begijnhof, is een nog relatief onbekend huis voor actuele kunst. Bekender zijn het Nationaal Jenevermuseum (Witte Nonnenstraat) en het Modemuseum (Gasthuisstraat). Wanneer de schemering begint te vallen is er geen betere plek om een dagje Hasselt af te sluiten dan de Sky Lounge in het Radisson Blu Hotel. Op het dak, 19 verdiepingen hoog, biedt deze gedurfde designbar een uitzicht van 360 graden op de lichtjes van de stad. Noemden we Hasselt een provinciestad? Oké, bij deze nemen we dat terug. Winterland Hasselt (Dusartplein), van 19/11/2011 tot 8/01/2012. De Kerstman woont er vanaf 7/12. Meer info: www.winterland.be Toerisme Hasselt (Lombaardstraat 3): tel. 011 23 95 40 en www.hasselt.eu Z33 (Zuivelmarkt 33) di-za 11-18 uur, zo 14-17 uur, tel. 011 29 59 60. Nationaal Jenevermuseum (Witte Nonnenstraat 19), di-vrij 10-17 uur, za-zo 13-17 uur, toegang euro 4,50, incl. consumptie, tel. 011 23 98 60. Modemuseum (Gasthuisstraat 11) di-vrij 10-17 uur, za-zo 13-17 uur, toegang euro 5, tel. 011 23 96 21. Ludo Hugaerts - Foto's: Bart Degrande