Olmen: het lodgegevoel

Ineens sta ik oog in oog met Apollo, een witte mannetjesleeuw. Er staan weliswaar afsluitingen tussen hem en mij, maar op een echte safari zal ik nooit zo dicht bij een leeuw komen. Ooit stond de Olmense Zoo in de Antwerpse Kempen bekend als armtierig, met kleine dierenverblijven, maar de jongste jaren is dit privé-initiatief aan het uitgroeien tot een intercontinentaal dierenpark. Op 31 maart gaat de nieuwe tropenhal open: tussen tropische planten en een waterval vliegen, slingeren, zwemmen apen, otters, ibissen....
...

Ineens sta ik oog in oog met Apollo, een witte mannetjesleeuw. Er staan weliswaar afsluitingen tussen hem en mij, maar op een echte safari zal ik nooit zo dicht bij een leeuw komen. Ooit stond de Olmense Zoo in de Antwerpse Kempen bekend als armtierig, met kleine dierenverblijven, maar de jongste jaren is dit privé-initiatief aan het uitgroeien tot een intercontinentaal dierenpark. Op 31 maart gaat de nieuwe tropenhal open: tussen tropische planten en een waterval vliegen, slingeren, zwemmen apen, otters, ibissen.... Op meerdere plaatsen kunt u van-op een hoge uitkijkpunt de fauna observeren. En op het savanneplein krijgt u zelfs een lodgegevoel: vanop het terras van het centrale dierenverblijf kijkt u uit over giraffen, een Afrikaanse olifant (gered uit een circus), elandantilopen, impala's, waterbokken, springbokken en andere savannebewoners. De kleinere dieren zijn gescheiden van de grotere, maar kunnen desgewenst door de afsluitingen. Andere attracties hier zijn de vliegvolière en het grote berenbos waar bruine beren en poolwolven netjes de pikorde respecteren. Op vier eilanden slingeren apen vrij rond (de ring-staartmaki's uit Madagascar zijn ware knuffels). En in het nieuwe park met kraan- en roofvogels mag u de sneeuwuil van Harry Potter niet missen. Olmense Zoo, Bukenberg 25, 2491 Olmen-Balen, tel. 014 30 98 82 en www.olmensezoo.be, tot 30/03 enkel open in het WE, van 31/03 tot 4/11, alle dagen open. We rijden nog maar net het wildpark van Han binnen of een flinke groep everzwijnen loopt over de weg. Ze zijn duidelijk mensen gewoon en kijken de bezoekers even nieuwsgierig aan als omgekeerd. De twee rendieren elders in het bos doen zelfs niets liever dan wat dollen en voeren een kleine show op met hun gewei. Mijn gids stuift snel weg uit schrik voor schade aan zijn auto. Het 250 ha grote wildpark heeft ervoor gekozen alleen Europese fauna te herbergen. In een fraai stuk natuur - de bossen en valleien boven de beroemde grotten - leven grazende soorten vrij en door elkaar: herten, damherten (die overal lijken te zijn), evers, rendieren, oerossen, Przewalskipaarden, tarpans en Schotse runderen. Soorten die kunnen ontsnappen of gevaar inhouden, beschikken over een afgesloten stuk bos, weide of verblijf: wolven, Europese bizons, Poitou-ezels, steenbokken, wilde katten, bruine beren en een koppel lynxen met kleintjes. Vooral deze laatsten mogen dit jaar een grote belangstelling verwachten. Nu de lynx opnieuw in België zou gesignaleerd zijn, is dit dier bezig de status van de panda te verwerven. De rondrit gebeurt met een safaritreintje dat geregeld halt houdt om de dieren te observeren of het uitzicht te bewonderen (zoals de indrukwekkende grot van Belvaux waar de Lesse in de ondergrond verdwijnt). De eerste rondrit 's morgens en de laatste 's avonds zijn aanraders, want dan zijn de dieren het meest actief. Nieuw is dat u een flink deel van het parcours vanaf deze zomer ook te voet kunt afleggen, zodat het wildlifecontact nog intenser wordt. Leuk is ook de belevingsformule A Night into the Wild met een overnachting in de blokhut pal naast het berenverblijf. Domein van de Grotten van Han, Rue Lamotte 2, 5580 Han-sur-Lesse, tel. 084 37 72 13 en www.grotte-de-han.be, van 28/02 tot 29/03 open op dinsdag en donderdag en in de week-ends. Vanaf 31/03 tot 4/11 alle dagen open. Met een jeep door het Krugerpark of de Serengeti rijden blijft natuurlijk het echte werk. In eigen land is het wildpark Le Monde Sauvage in Aywaille echter best een aardig alternatief. Hier kunt u met uw eigen auto een parcours narijden van continent naar continent. De dieren zijn ingedeeld volgens hun werelddeel. In de Afrikaanse savanne (een van de grootste zones) leven de ongevaarlijke dieren min of meer vrij. Ze generen zich niet om aan uw auto een hapje te komen bedelen - met de zebra's als meester-bedelaars! Andere, zeg maar de meer gevaarlijke soorten, kijken u aan van-uit een ruim maar afgesloten territorium: leeuwen, tijgers, luipaarden, kangoeroes, beren, enz. Ook zij laten zich probleemloos spotten. Hetzelfde safariparcours kunt u ook beleven met een treintje - een interessante optie als u wat uitleg over de dieren wilt. En dan is er nog het wandelparcours dat u door het hele park en langs nog andere dieren dan tijdens uw safaririt brengt. Eilanden met apen en pelikanen bijvoorbeeld, maar ook ijsberen en bruine beren in een min of meer natuurlijke habitat, naast kamelen en dromedarissen en het onvermijdelijke wildwestdorp. Een dagje in dit wildpark vraagt dus duidelijk om enige planning van uw activiteiten, want behalve het wildparcours mag u evenmin de drie liveshows - het roofvogelspektakel, de zeeleeuwenshow en de comedy met papegaaien - missen. Le Monde Sauvage, Fagne de Deigné 3, 4520 Aywaille, tel. 04 360 90 70 en www.mondesauvage.be, open van 10/03 t.e.m. 15/11. Ludo Hugaerts