In het meest zuidelijke puntje van de Elzas, vlakbij de Zwitserse en de Duitse grens, ligt Mulhouse. De stad in de schaduw van de Route des Vins lijkt een slaperig provincienest, maar het historische centrum ademt nog altijd de échte Elzas uit, een streek met een aparte ziel. Mulhouse, ooit een zelfstandige republiek bestuurd door de gilden, was tot begin 19 de eeuw een versterkte stad. Getuige daarvan de Bollwerk, een vestingtoren die herinnert aan de Cité du Bollwerk,...

In het meest zuidelijke puntje van de Elzas, vlakbij de Zwitserse en de Duitse grens, ligt Mulhouse. De stad in de schaduw van de Route des Vins lijkt een slaperig provincienest, maar het historische centrum ademt nog altijd de échte Elzas uit, een streek met een aparte ziel. Mulhouse, ooit een zelfstandige republiek bestuurd door de gilden, was tot begin 19 de eeuw een versterkte stad. Getuige daarvan de Bollwerk, een vestingtoren die herinnert aan de Cité du Bollwerk, nog altijd de bijnaam van Mulhouse. Het historische centrum bulkt van de kleurrijke gebouwen, opgetrokken in de glorietijd die in de 15de eeuw begon. Zoals het schitterende stadhuis op de Place de la Réunion, volledig in roze en goud. Het industriële avontuur van Mulhouse startte in 1746, een halve eeuw voor de stad werd ingelijfd bij Frankrijk (1798). Eerst brachten de mijnen ongeziene rijkdom. Vervolgens de spinnerijen, gunstig gelegen aan de Doller en de Ill die door Mulhouse stromen. Door de vele fabrieken van toen wordt Mulhouse nog altijd 'de stad met 100 schoorstenen' genoemd. Dat rijke industriële erfgoed heeft intussen een plaats gekregen in musea. Zoals de geroemde Cité de l'Automobile, een oude wolspinnerij waar industrieel Fritz Schlumpf zijn uitzonderlijke collectie historische auto's onderbracht. Al even boeiend in scène gezet is de nabijgelegen Cité du Train. Die brengt op 6000 m2 het verhaal van de spoorwegen, audiovisueel én met levensechte locomotieven en wagons. Het meest verfijnde museum, dat het beste de geschiedenis van de stad vertelt, is het Musée de l'Impression sur Etoffes. Het textielmuseum toont zeldzame stoffen en ingenieuze machines die het weven en bedrukken van de stoffen mechaniseerden. Hier begrijpt u pas ten volle hoe ongelooflijk vernuftig de mens in het industriële tijdperk was en hoe een hele stad zich met hart en ziel op deze activiteit kon storten. Al wandelend bekijkt u Mulhouse met andere ogen. Flaneer zeker naar de markt aan de Quai Cloche en smul van lokale lekkernijen als de Kougelhopf (soort brioche). En dan op naar het formidabele Ecomusée d'Alsace op 18 km van het centrum, in het dorpje Ungersheim. Daar werden 80 boerenhuisjes herbouwd en wekken ambachtslieden een authentiek dorp van weleer tot leven. En nog voor de ooie- vaars hun nest verlaten, vanaf half oktober, haalt Mulhouse de kerstversiering boven. Want net als overal in de Elzas vormen de kerstmarkt en de sprookjesachtige eindejaarssfeer hier hét hoogtepunt van het jaar. Tekst en foto's: Sophie Dauwe & JJ Serol / Pepite Photography