Monaco mag de laatste jaren al wat minder in de belangstelling staan dan in de hoogdagen van prinses Grace of haar dochters Caroline en Stephanie, vorig jaar bracht het huwelijk van prins Albert met de Zuid-Afrikaanse zwemkampioene Charlene Wittstock het miniatuurstaatje opnieuw volop onder de aandacht. En terecht. Het prinsdom blijft de moeite meer dan waar voor een daguitstap wanneer u aan de Azurenkust verblijft.
...

Monaco mag de laatste jaren al wat minder in de belangstelling staan dan in de hoogdagen van prinses Grace of haar dochters Caroline en Stephanie, vorig jaar bracht het huwelijk van prins Albert met de Zuid-Afrikaanse zwemkampioene Charlene Wittstock het miniatuurstaatje opnieuw volop onder de aandacht. En terecht. Het prinsdom blijft de moeite meer dan waar voor een daguitstap wanneer u aan de Azurenkust verblijft. Te meten aan de ronkende bolides en de in de verf gezette dames is blingbling in Monaco tot levensstijl verheven. Het is dan ook een plek om sterren te spotten, liefst vanop het terras van het befaamde Café de Paris. Als belastingparadijs is het een toevluchtsoord voor topatleten, beroemdheden en zakenlui van over de hele wereld. Een fortuin bezitten is dé voorwaarde voor wie zich hier wil vestigen: de prijs van een studio van 30 m² bedraagt makkelijk 1 miljoen euro. Tom Boonen had er een tijdlang een optrekje, maar verkoos uiteindelijk toch de Kempen boven de glamoureuze stadstaat. Vanuit Nice aan de Azurenkust is Monaco slechts een half uurtje rijden en de doorsteek zeker waard. Op de beroemde Rocher - de in zee uitstekende rots waarop de oude stad Monaco-Ville ligt - bevinden zich ook het Prinselijk Paleis en de kathedraal. Tijdens de zomer is het paleis open voor het publiek. En iedere dag om 5 voor 12 wordt de erewacht gewisseld. Monaco, nauwelijks 2 km2, doet u makkelijk te voet. U raakt ook zonder veel moeite van de oude stad naar Monte Carlo, het nieuwe stadsdeel. Openbare liften en roltrappen helpen u het grote hoogteverschil te overbruggen. Aan de haven, waar de jachten van de jetset aangemeerd liggen, moet u ook zijn voor exclusief (window)shoppen. Langs de Avenue des Beaux Arts hebben designersboetieks van Chanel, Christian Dior en Louis Vuitton hun vaste stek. Ook het beste restaurant van de Azurenkust bevindt zich hier: Louis XV van de legendarische chef Alain Ducasse, in het Hôtel de Paris. Het heeft met 250.000 wijnflessen de grootste wijnkelder ter wereld. Een grote publiekstrekker is het Monte Carlo Casino, een van de meest exclusieve ter wereld. Voor de deur van het elegante witte gebouw staat een mooi uitgedoste chauffeur die de Rolls Royces parkeert van wie zijn kans waagt aan de speeltafels. Ook als u niet gokt, moet u beslist een kijkje nemen. Maar trek stadskledij aan, anders blijven de deuren gesloten! Een andere trekpleister is het unieke Oceanografisch Museum dat zich op een rots met adembenemend uitzicht over de Middellandse Zee bevindt. Diepzeeonderzoeker Jacques-Yves Cousteau, beroemd van zijn vele televisiefilms over het leven onder water, was hier tot 1988 directeur. In een enorm aquarium met een koraalrif van 7,5 meter lang, zwemmen tropische vissen in hallucinante kleuren. Ook de walviszaal is indrukwekkend: reusachtige skeletten domineren de ruimte en u kunt er zelfs walvisembryo's op sterk water bekijken. Eigenlijk valt er altijd iets te beleven in Monaco. Beroemd is de Grand Prix Formule 1. Elk jaar in de lente verzamelt de beau monde in Monte Carlo om de racewagens met gierende banden door het stadcentrum te zien scheuren. Al sinds 1911 vindt dit iconische sportevenement plaats en wachten de Grimaldi's de winnaar op in hun koninklijke box aan de finish. Van midden juli tot eind augustus kunt u trouwens zelf (weliswaar tegen betaling) een etappe afleggen van het circuit in een rode Ferrari. Tekst en foto's: Ann Van Wesemael