Sprookjesachtiger kan onze kersttrip niet beginnen: het is lichtjes aan het sneeuwen wanneer we binnenlopen in het kasteel van Modave, zo'n 25 km ten zuiden van Luik. Het slot ligt romantisch op een rotspunt boven de vallei van de Hoyoux. In december vervelt elke kamer tot een inspiratiebron voor eindejaarssfeer.
...

Sprookjesachtiger kan onze kersttrip niet beginnen: het is lichtjes aan het sneeuwen wanneer we binnenlopen in het kasteel van Modave, zo'n 25 km ten zuiden van Luik. Het slot ligt romantisch op een rotspunt boven de vallei van de Hoyoux. In december vervelt elke kamer tot een inspiratiebron voor eindejaarssfeer. In de Herculessalon wacht een schitterend gedekte tafel met 19de-eeuws serviesgoed uit Gien en kristal van Val Saint-Lambert, terwijl de Louis XIV-salon helemaal rood is aangekleed rond de historische piano. In andere kamers is de versiering opgebouwd rond een knuffelijsbeer of een vriendelijk everzwijn. De antieke kerststal in de kapel krijgt een eigentijds antwoord in de kelder, waar alle figuren en versieringen ineens groen worden. We zijn hier in de voormiddag, maar eigenlijk is dat niet het beste tijdstip, horen we. Ideaal start u uw bezoek vanaf halfvijf 's namiddags. Wanneer de duisternis valt, maakt de verlichting de sfeer nog feeërieker, zowel binnen als buiten. Contrast! Van de chique stijl van Modave gaat het naar de volkse gezelligheid hartje Luik. Het is nog geen drie uur 's middags, maar er heerst al volop ambiance in het kerstdorp. Van de Place du Marché reikt dit dorp in de stad tot aan de Place de l'Opéra. Rond een reuzenrad en een podium voor kerstkoren en live-muziek rijgen zich bijna 200 chalets en kraampjes aaneen. Sommige zijn écht gebouwd van dikke boomstammen en met een verdieping. De meeste huisjes bieden geschenken, dranken en hapjes aan zoals op de meeste kerstmarkten, al springen er toch enkele tussenuit. Bij Galler kunnen we vloeibare topchocolade drinken, aan het Maison du Péket wacht jenever in alle kleurtjes - al dan niet geflambeerd- en in de Chalet du Sapin Ardent kan iedereen tot 24 december een gift in natura voor behoeftige inwoners achterlaten. Het kerstdorp heeft ook een eigen stadhuis en dat biedt producten uit Luik en boeken over de stad aan. Passeert u iemand met een schoudersjerp met drie sterren, dan staat u oog in oog met de burgemeester van het kerstdorp. En als het echte stadhuis op hetzelfde plein nog open is, kunt u even in de hal gaan kijken naar de jurk die koningin Astrid droeg toen ze haar zoontje Albert, onze huidige koning, in 1935 kwam voorstellen als de nieuwe prins van Luik. We volgen de gezellige mensenstroom en pas dan valt ons op hoe mooi sommige glazen bollen in de kerstbomen zijn. Ze stellen figuren uit de Waalse folklore voor (Tchantchès, Haguète, Macrale...) en zijn met de mond geblazen en met de hand beschilderd. Aan de Place Saint-Lambert maakt het kerstdorp plaats voor een wintersportstation met een slee-piste, een bergrestaurant (raclette, pierrade...) en een skibar. Tot nu toe hebben we stoer neen gezegd tegen alle lekkernijen, maar in de Rue Régence gaan we toch even proeven bij artisanale slager Maurice. Zoals al zijn collega's in de Vurige Stede maakt hij in deze tijd van het jaar kerstpensen (boudins de Noël) met allerlei vullingen (rozijntjes, room, lever, eend met sinaasappels...). In de winkel ontspint zich al snel een discussie over de manier waarop we deze worsten het best eten. De meeste omstanders gaan voor rauw: het velletje eraf, in plakjes snijden en eten met een glas witte wijn. Voor kerstshopping struinen we door de grotendeels verkeersvrije straten van de bekende winkelwijk Carré. Ze worden gedwarst door de Passage Lemonnier. Deze retroparel dateert uit 1836 en is de oudste overdekte winkelgaanderij van België. In de Rue du Mouton Blanc kunnen we nog net weerstaan aan de lekkernijen van chocolatier Jean-Philippe Darcis, maar op het plein vóór de kathedraal brokkelt onze weerstand af. Hier staat een overdekte schaatsbaan met eromheen eet- en drankkraampjes vol ongewone cocktails. Let op, want het is gevaarlijk om met een kerstcaipirinha in uw hoofd de vlakbij gelegen Rue Saint-Paul in te slaan! In deze eetstraat wacht de ene lekkere winkel na de andere. Van sushi tot topkazen via delicatessen uit de hele wereld... Stop! Tijd voor andere kerstsfeer! In de kathedraal zijn de repetities aan de gang voor het kerstspektakel in het kader van de Nocturnales de Noël. Acrobatische engelen suizen langs de gotische zuilen. Samen met live saxofoonmuziek en lichteffecten brengen ze het verhaal van Betlehem en daarvoor gebruiken ze de hele ruimte. Cirque de Soleil, denken we spontaan. En terecht, want coregisseur Luc Petit leerde het vak bij Franco Dragone. Het kijken naar de sierlijke acrobatieën vult u onweerstaanbaar met rust en vreugde, zeker wanneer het in de kathedraal ook begint te sneeuwen. Is dat niet de essentie van Kerstmis? Ludo Hugaerts - Foto's Bart Degrande