Wanneer de valkenier zijn grote sakervalk vrij laat vliegen boven de besneeuwde burcht van Bouillon, houden alle toeschouwers hun adem in. Zo moet het in de Middeleeuwen geweest zijn. Misschien heeft hertog Godfried zelf nog met valken gejaagd alvorens hij in 1096 met een enorm leger (ruim 100 000 man!) op de eerste kruistocht naar Palestina vertrok.
...

Wanneer de valkenier zijn grote sakervalk vrij laat vliegen boven de besneeuwde burcht van Bouillon, houden alle toeschouwers hun adem in. Zo moet het in de Middeleeuwen geweest zijn. Misschien heeft hertog Godfried zelf nog met valken gejaagd alvorens hij in 1096 met een enorm leger (ruim 100 000 man!) op de eerste kruistocht naar Palestina vertrok. De show met de roofvogels is een vast onderdeel van een bezoek aan de burcht geworden. Maar ook zonder die show blijft de oudste middeleeuwse vesting van ons land interessant. Ze strekt zich op een rotsheuvel uit, als een langwerpig, smal schip. En ze kijkt aan weerszijden uit op de Semois, die om de heuvel kronkelt. Natuurlijk heeft de burcht sinds Godfried verandering ondergaan, maar toch zou onze beroemde kruisvaarder nog veel herkennen. De ophaalbrug en de kantelen bijvoorbeeld, de kleding van het personeel en de doorgangen tussen de onderdelen van de burcht. In één van die onderdelen wacht Scriptura, een tentoonstelling over de geschiedenis van het onderwijs en het schrift van de Middeleeuwen tot de jaren 50. Bent u gevoelig voor verhalen à la de Da Vincicode, mis dan het geheimzinnige kruis niet dat bij werken werd opgegraven. Elders in de burcht kunt u op de zetel van Godfried gaan zitten, uitgehouwen uit de rots. Als u één minuut op de zetel blijft zitten en een wens doet, zou u volgens de legende gerust mogen zijn dat uw wens uitkomt. Helemaal tot leven komen Godfried en zijn tijd in de Archeoscoop naast de toeristische dienst. Deze historische belevenis is uitgewerkt met hedendaagse audiovisuele technieken en klank- en lichteffecten. U voelt dus wat het betekent opgesloten te zijn in een donkere ruimte en u ziet de burcht van Bouillon voor uw ogen oprijzen, u beleeft het dagelijkse leven aan het hof mee en het dramatische verloop van de eerste kruistocht. Verrassend: ook de cultuur en de versie van de Arabische tegenstanders komen aan bod en dat leert ons dat de kruisvaarders niet alleen de bevrijders van het heilig graf in Jeruzalem waren, maar ook plunderaars, verkrachters en brandschatters. Zou het toeval zijn dat de Archeoscoop is ondergebracht in een vroeger klooster van de Zusters van het Heilig Graf? Bouillon is een druk toeristisch centrum, maar in de winter zult u er nooit over de koppen lopen. In de Grande Rue verkopen winkels specialiteiten zoals bier van de lokale brouwerij, vleeswaren en wat er nog bestaat aan Semoistabak. Let op de huizen: die ogen niet Ardens, maar doen eerder denken aan Franse steden als Sedan en Charleville-Mézières. Bouillon heeft altijd kunnen profiteren van de nabijheid van de Franse grens. In de 18de eeuw lieten grote namen van de Franse verlichting (Diderot, d'Alembert, Voltaire) veel van hun geschriften veiligheidshalve in Bouillon drukken. Onder invloed van de Franse revolutie zal Bouillon zichzelf in de jaren 1790-1795 zelfs tot een eigen republiekje uitroepen. Vanuit het centrum van de stad kunt u kiezen voor vrij korte natuurwandelingen langs paden waar u op een winterdag niemand tegenkomt. Een klassieker is luswandeling nr. 10 (3 km) naar La Ramonette en terug. Het pad loopt steil naar omhoog, maar uw moeite wordt beloond met het uitzicht op de burcht en het dal. Goed te combineren met wandeling nr. 12 (2 km extra) die langs twee arboretums loopt. Een andere aanrader is luswandeling nr. 14 (6 km). Op het eerste stuk wandelt u vrij vlak door het bos langs de Semois tot aan Abbaye de Notre-Dame de Clairefontaine (ook Abbaye de Cordemois genoemd). Deze abdij van cisterziënsernonnen heeft een winkel met artisanale producten van meerdere abdijen (van bier over kaas tot schoonheidsproducten). Nadien klimt het pad naar het Belvedère (panoramisch zicht) om dan terug te keren naar het centrum van Bouillon. Zin in een wat meer avontuurlijk parcours? Rij dan naar de deelgemeente Rochehaut. Dit dorp kijkt hoog vanop een heuvelkam uit op een beboste kronkel van de Semois. Helemaal beneden, genesteld in de kronkel, ligt het gehucht Frahan, waar de tijd heeft stilgestaan. Een aantrekkelijk wandelpad daalt van Rochehaut naar Frahan, al moet u goed beseffen dat u nadien terug naar boven moet. Niet getreurd, want bij uw terugkeer kunt u uw benen rust geven in één van de vele horecazaken. En die zijn meestal ook open in de winter! Ludo Hugaerts - Foto's Bart Degrande