Vanuit Bejing brengt een moderne, comfortabele trein u in drie uur naar Tai'an, een rustig stadje met de berg Taishan als trekpleister. Hij is de belangrijkste van de vijf heilige bergen van het taoïsme, ligt net buiten de stad en is daarom makkelijk te bereiken. Taishan is een van de drukst bezochte bezienswaardigheden van het land. Een magische plek doordrongen van de vreemde alchemie van Tao, het godsdienstig-wijsgerige stelsel dat de basis vormt van het Chinese denken. Sluit u aan bij de pelgrims die de berg beklimmen.
...

Vanuit Bejing brengt een moderne, comfortabele trein u in drie uur naar Tai'an, een rustig stadje met de berg Taishan als trekpleister. Hij is de belangrijkste van de vijf heilige bergen van het taoïsme, ligt net buiten de stad en is daarom makkelijk te bereiken. Taishan is een van de drukst bezochte bezienswaardigheden van het land. Een magische plek doordrongen van de vreemde alchemie van Tao, het godsdienstig-wijsgerige stelsel dat de basis vormt van het Chinese denken. Sluit u aan bij de pelgrims die de berg beklimmen. Op de top (1.545 m) huist de Jade Keizer, de oppergod der hemelen, die nog altijd intens wordt vereerd. Bedoeling van de tocht: hulde brengen aan de hemel en de aarde terwijl u de 7.200 treden van de trap beklimt die zich tussen de bomen slingert. Langs-heen dit betoverende pad komt u talloze rotsinscripties en stèles tegen maar ook paviljoenen en tempels. De pelgrims dragen gigantische wierookstokken en houden vaak halt om te bidden. Uit bijgeloof of naar het voorbeeld van hun voorvaderen brengen ze hangsloten aan om hun wensen van voorspoed te verzegelen. Op de weg van Lao Tse (604-507 v.C.), de stichter van het taoïsme, mediteert men over het Yin-Yangevenwicht waarvan de berg doordrongen is. Het taoïsme mag dan tot religie verheven zijn, voor westerlingen blijft het een bizarre mix van filosofie, een onvoorstelbaar aantal goden, mythische teksten van heremieten, in vechtsporten bedreven monniken, onsterfelijke alcoholici en genezers. Richting de top verveelt u zich geen seconde: u nipt van subtiel geparfumeerde groene thee en komt kruidenverkopers tegen wier elixirs onsterfelijkheid beloven. U bewondert Songzi Niangniang, de godin van de vruchtbaarheid, en bezoekt de Dai Tempel waar pelgrims ingetogen mediteren voor eeuwenoude muurschilderingen. Bijna boven komt u bij een klif met plechtige, gekalligrafeerde teksten en bij de Tempel der Azuren Wolken, waar taoïstische monniken zich zwijgzaam van hun taken kwijten. Op de top zijn er hotels en wie dat wil, kan afdalen met de kabelbaan. Na een busrit van een uur doemen de oude stadsmuren van Qufu op, de geboorteplaats van Confucius (551-479 v.C.). In dit tot juweeltje gerestaureerde stadje bezoekt u zowel het wooncomplex als de tempel waar hij op het einde van zijn leven lesgaf. Daar bevinden zich ontelbare schrijfplankjes met lofbetuigingen van duizenden generaties geleerden. Aan de noordelijke poorten van de oude stad ligt het graf van Meester Kong - zo heet Confucius - in een immens bos met sublieme beeldhouwwerken waarvan er een aantal dateren uit de Ming-dynastie (1368-1644). Confucius was een tijdgenoot van Lao Tse en wijdde zijn leven aan het opstellen van regels die harmonie moesten brengen in de maatschappij, regels die het leven in China vandaag nog altijd beheersen. Alle paviljoenen ademen soberheid, eerbied en hiërarchie. De bijzondere architectuur - in gouden, rode en zwarte lak - en de talrijke tuinen en binnenplaatsen zijn een balsem voor de ziel. Wanneer u Qufu verlaat, bent u beslist doordrongen van de nog altijd weergaloze kracht van deze wijze mannen, die oplossingen zochten om de chaotische maatschappij van toen te ordenen. Na een treinreis van 3 uur richting kust bereikt u Qingdao, een voormalige Duitse basis die uitgegroeid is tot een moderne metropool. Met 8,7 miljoen inwoners een pak indrukwekkender dan provinciehoofdstad Jinan. In 2008 vonden hier de zeilwedstrijden van de Olympische Spelen plaats en er wordt ook TsingTao gebrouwen, het beroemdste Chinese bier dat over de hele wereld wordt uitgevoerd. De stad strekt zich uit van baai tot baai en kan bogen op veel fraaie stranden waar het altijd gezellig druk is. Snakt u opnieuw naar rust, volg dan de kustlijn tot de berg Laoshan, een sfeervol taoïstisch pelgrimsoord. De natuur is er mysterieus, met klaterende beekjes, watervallen en rotsformaties waarachter exquise rustpaviljoenen en antieke tempeltjes schui- len. Maar een van de meest fascinerende schatten van de provincie ligt op de noordelijke punt van het schiereiland, in een oud vissersdorp dat vandaag Penglai heet. Hoog op een klif getuigt een 2000 jaar oud paviljoen van het krediet dat de taoïsten kregen van Qin Shi Huangdi (259-210 v.C.), een boeiende figuur die als kind de troon van de staat Qin erfde. Hij brengt de Strijdende Staten een na een ten val, verenigt China, standaardiseert het schrift, de taal en de munt, en start met de bouw van de Chinese Muur. In 210 v.C. sterft hij, na ruim een decennium obsessief zoeken naar het eeuwige leven. Qin Shi Huangdi wordt begraven met het beroemde Terracottaleger, waarvan de exacte omvang vandaag nog altijd niet gekend is. Vanop het fraaie strand van Penglai, vandaag een charmante badstad, zond de stichter van de Qin-dynastie elk jaar een schip met jongelingen en maagden de zee op met als opdracht de Penglai-eilanden te vinden en er de Perziken van Onsterfelijkeheid te plukken die erom bekend stonden het eeuwige leven te schenken. Uiteraard is niemand ooit levend van deze expedities teruggekeerd. De naam Penglai raakte met de kliffen verbonden en door de tijden heen verrezen nieuwe tempels en beeldhouwwerken ter ere an de beroemde Acht Onsterfelijken die wél van de eilanden zouden zijn teruggekeerd. Enige tegenstrijdigheid is de Chinezen dus niet vreemd: ze zijn dol op alles wat modern is maar blijven ook na duizenden jaren verknocht aan fabelachtig bijgeloof, mythes en volkswijsheden. Tekst & foto's: Sophie Dauwe en Jean-Jacques Serol / Pepite Photography