Dag 1. Op naar de Wilhelminakade

Straks schepen we in op de MS Rotterdam, een schip van de mythische Holland America Line die tot ver na de eeuwwisseling migranten van Europa naar de VS voerde, op zoek naar een ander leven. Wij zoeken gewoon een nieuwe ervaring. De Atlantische Oceaan overvaren lijkt ons van het goede teveel voor een eerste cruise. En dus zet het schip waar wij straks aan boord gaan koers naar het hoge noorden, bestemming Bergen in Noorwegen. Twee nachten en een dag varen. We trotseren de Rotterdamse havenfeesten om bij de Wilhelminakade te geraken, waar de MS Rotterdam op ons wacht: een indrukwekkend drijvend flatgebouw. Al blijkt een schip voor 1.400 passagiers in de cruisewereld een bescheiden middenmoter. Enkele vriendelijke matrozen nemen onze koffers uit handen en door een grote slurf kunnen we aan boord, tot bij onze buitenkajuit op dek 3. Om 17 uur stipt loeit het vertreksignaal.
...

Straks schepen we in op de MS Rotterdam, een schip van de mythische Holland America Line die tot ver na de eeuwwisseling migranten van Europa naar de VS voerde, op zoek naar een ander leven. Wij zoeken gewoon een nieuwe ervaring. De Atlantische Oceaan overvaren lijkt ons van het goede teveel voor een eerste cruise. En dus zet het schip waar wij straks aan boord gaan koers naar het hoge noorden, bestemming Bergen in Noorwegen. Twee nachten en een dag varen. We trotseren de Rotterdamse havenfeesten om bij de Wilhelminakade te geraken, waar de MS Rotterdam op ons wacht: een indrukwekkend drijvend flatgebouw. Al blijkt een schip voor 1.400 passagiers in de cruisewereld een bescheiden middenmoter. Enkele vriendelijke matrozen nemen onze koffers uit handen en door een grote slurf kunnen we aan boord, tot bij onze buitenkajuit op dek 3. Om 17 uur stipt loeit het vertreksignaal. Vooroordeel. Cruiseschepen vormen een broeihaard van bacteriën. Onze ervaring. Overal, maar werkelijk overal op het schip staan zeepdispensers die de gasten aansporen frequent de handen te wassen. Zachtjes door de rustige zee in slaap gewiegd. Vroeg opstaan hoeft niet: we brengen de dag op het water door. Op het bovendek genieten we van een stralende zon. Het zwembad en de jacuzzi zijn druk bezet. En wat doet een mens verder op zee? Juist ja, eten. "Een overvloedige, verfijnde keuken, all inclusive, is het handelsmerk van de Holland America Line", zegt Julie Davis, die ons begeleidt. Dat is gemiddeld 5 pond (2,2 kilo) aankomen, beamen onze Amerikaanse reisgenoten. Met zes restaurants, zeven bars en twee ontbijtzalen, die met mekaar wedijveren in exorbitante buffetten en inventieve menu's, is dat een te vrezen waarheid. Elke ochtend vernemen we wat er 's avonds op het menu staat én welke dresscode vereist is. Vanavond is dat formal: een cocktail- of galajurk voor de dames, een pak of smoking voor de heren. Cruisen doet u nu eenmaal in stijl. Vooroordeel. Een cruise, da's niets anders dan eten. Onze ervaring. Klopt voor wie last heeft met zelfdiscipline. Veertien graden geeft de thermometer aan. We zijn dus in alle vroegte in Bergen gearriveerd. We krijgen tot 17 uur om de tweede grootste stad van Noorwegen te ontdekken. Al is een grote stad in Noorwegen relatief: Bergen telt slechts 250.000 inwoners. We liggen aangemeerd op loopafstand van de stad en dus wandelen we, een beetje wiegend na 36 uur varen, naar de wijk Bryggen. Het houten labyrint van handelshuizen, erkend als Unesco Werelderfgoed, huisvest souvenirwinkels met dikke truien en mutsen, maar ook erg leuk design, waar ze in Scandinavië goed in zijn. De vismarkt is een must in Bergen, al was het maar omdat u aan elk kraampje mag proeven. En vlakbij kunt u het authentieke 18de eeuwse Hanzenhuis bezoeken. Grieg weerklinkt in onze oren wanneer we met een treintje de berg Fløien oprijden. Die biedt een prachtig uitzicht over de geboortestad van de componist. Op het schip kondigt onze kapitein windkracht 7 aan. Geen storm, maar we ontdekken al snel dit het codewoord is voor bijzonder slagkrachtige golven. Op open zee gaat het zachte schommelen over in schudden. Vooroordeel. Tijdens een cruise mist u de couleur locale. Onze ervaring. Daar is iets van, maar het heeft ook voordelen. Dankzij de all-informule hoefden we bijvoorbeeld niet uit eten te gaan in het peperdure Bergen.Tot middernacht beukt ons schip op de golven in. Dan bereiken we eindelijk de luwte van de fjord. De nachtelijke doorvaart brengt ons tot Geiranger, een onooglijk dorpje van amper 250 mensen aan het einde van de 15 km lange Geirangerfjord. We gaan op ontdekking in de fjord - een door gletsjerwerking uitgesleten inham - met een kleine speedboot, helemaal in veiligheids- en regenpakken gehesen. De striemende regen geselt onze wangen en slaat tegen onze veiligheidsbrillen aan. Toch zien we de beroemde Zeven Zusters, zeven watervallen die van 250 m hoog naar beneden storten. Dat de Noren ook humor hebben, bewijst de naam waarmee ze de eenzame waterval aan de overkant hebben bedacht: De Vrijgezel, die gedoemd is ten eeuwigen dage naar de Zeven Zusters aan de overkant te kijken. Rond 18 uur vaart ons schip de fjord weer uit, richting open zee. Iedereen verzamelt op de dekken om de beste uitkijkpost te bemachtigen. Het schip manoeuvreert uiterst traag. Wat we zien is verbluffend: achter elke bocht ontvouwt zich een nog adembenemender decor dan het vorige. Vooroordeel. Tijdens een cruise ziet u enkel mensen boven de 70 jaar. Onze ervaring. Klopt niet. Aan boord zijn mensen van alle generaties. Ook gezinnen met kinderen. Tegenwoordig stemmen cruisemaatschappijen hun aanbod af op de verschillende leeftijden van hun publiek. Vroeg in de ochtend gaan we voor anker in Alesund, dat bekend staat als art nouveau stad. Op een januarinacht in 1904 verwoestte een grote brand alle houten huizen en bij de wederopbouw lieten de architecten zich inspireren door de toen in zwang zijnde jugendstil. Wie goed kijkt, ziet inderdaad fraai versierde gevels, al is dit duidelijk een ingetogener versie dan de art nouveau die wij kennen. Leuk is het Jugendstilmuseum, gevestigd in een apotheek en privéwoning uit 1907. Om het te bezoeken moet u letterlijk in een grappige teletijdmachine stappen die u terugbrengt naar de tijd van de grote brand. Na onze heen- en terugreis naar vorige eeuw is er nog even tijd voor een tocht naar de stadsberg Aksla. Die biedt een postkaartuitzicht op het al bij al kleine, stille, maar erg kleurige stadje. Op de MS Rotterdam kondigt de kapitein windkracht 8 aan. Vooruit dan maar. Die avond verschijnen beduidend minder reisgenoten aan de dis. Vooroordeel. Tijdens een cruise bent u de halve tijd zeeziek. Onze ervaring. Bij flinke storm kan wie gevoelig is, er last van hebben. Maar moderne zeeschepen beschikken over stabilisatoren om de hinder te beperken. Gemberkoekjes of gemberthee zijn ook efficiënt.Een nacht storm op zee is een bijzondere ervaring. Op het ritme van de golven lijken we uit ons bed te worden getild, er even een halve meter boven te zweven, om er vervolgens weer zacht in neer te ploffen. Het is wennen, maar na verloop van tijd best leuk. "O, deze storm was werkelijk niets", zegt onze ervaren begeleidster bij het ontbijt. We liggen aangemeerd in de rustige wateren van de Hardangerfjord, bij het dorpje Eidfjord, waar het klimaat de Noren dwingt binnen te leven. Het dorp komt tot leven wanneer alle 1.400 cruisegasten aan wal gaan: een ware invasie voor een dorp dat amper 900 mensen telt. Een wandeling door het pittoreske dorp tussen de 1.900 m hoge bergflanken brengt ons bij het museumpje van de Hardanger viool, waar we aan de praat raken met de uitbater: "De natuur is hier prachtig. Maar voor ons, inwoners, is hij bikkelhard, zeker in de winter, als de cruiseschepen wegblijven en we helemaal ingesneeuwd raken", zegt hij. Eidfjord ligt middenin het uitgestrekte natuurreservaat Hardangervidda, de grootste hoogvlakte van Europa met als blikvanger de Voringfossenwaterval. Dit is Noorwegen zoals wij het ons hadden voorgesteld: uitgestrekte toendra doorkliefd met rivieren en meren, bevolkt door lynxen, poolvossen, rendieren en elanden. De rivieren bulken van de forel. We hopen vurig een eland te zien. Helaas is ons enkel het opgezette exemplaar in het Hardangervidda Natuurcentrum gegund. Vooroordeel. Een cruise laat enkel blitzbezoeken toe. Onze ervaring. Klopt. Maar de voorziene tijd volstond ruimschoots om kennis te maken. "Het leukste aan die dagen op zee, vinden we het vele luieren", geven onze Amerikaanse reisgezellen toe. Want ook al biedt elk cruiseschip die naam waardig een cinema, theater, casino, bibliotheek, winkeltjes, de hele dag door eetgelegenheid, kookcursussen, yoga en nog veel meer, lekker niksen met een fenomenaal uitzicht op het ruime sop is een favoriete bezigheid van vele gasten. Wij klimmen naar het Crow's Nest, het kraaiennest, de scheepsterm voor de uitkijkpost in de mast, en laten ons over de intussen rustige baren terug naar Rotterdam varen. Vooroordeel. Tijdens een cruise wordt u te pas en te onpas lastig gevallen met entertainment. Onze ervaring. Klopt niet. Alle activiteiten spelen zich af in aparte ruimtes en wie er niet aan wil deelnemen, heeft er geen last van. Ann Heylens