Bijna verlaten kronkelwegen voeren ons door het glooiende dal van de Ardre ten westen van Reims. Deze uithoek van het champagneproductiegebied telt niet alleen knappe romaanse kerkjes, maar ook vele kleine récoltants-manipulants - dat wil zeggen: wijnboeren die hun champagne volledig zelf maken, van de druif tot het eindproduct.
...

Bijna verlaten kronkelwegen voeren ons door het glooiende dal van de Ardre ten westen van Reims. Deze uithoek van het champagneproductiegebied telt niet alleen knappe romaanse kerkjes, maar ook vele kleine récoltants-manipulants - dat wil zeggen: wijnboeren die hun champagne volledig zelf maken, van de druif tot het eindproduct. In Brouillet worden we gastvrij ontvangen door Yves en Sandrine Gérin. Yves verbouwt de drie druivenrassen die voor champagne mogen worden gebruikt (pinot noir, pinot meunier en chardonnay), Sandrine heeft een deel van het domein omgetoverd tot een bed & breakfast. Bijna hun hele productie verkopen ze rechtstreeks aan particulieren. En één op de drie klanten komt uit België. In de voorbije vijf jaar kon Yves vier keer een millésimé-champagne maken en toch kost zijn product 10 euro minder dan in de grote huizen. Sandrine drukt ons ook op het hart dat we champagne niet alleen als aperitief mogen drinken. Als ze kookt voor haar gasten, serveert ze een rosé millésimé van 1999 bij een vlees- of wildgerecht. De bewegwijzerde Route Touristique du Champagne is 600 km lang, verdeeld in vijf trajecten. Landschappelijk gezien is het traject door het regionaal natuurpark Montagne de Reims (70 km) het meest interessant. Grote stukken woud wisselen af met vergezichten en glooiende wijngaarden. Het traject is verder goed te combineren met een bezoek aan de steden Reims (de kathedraal!) en Epernay (mis de Avenue de Champagne niet). De route voert langs Hautvillers, het dorp waar monnik Dom Pérignon de regels van de méthode champenoise vastlegde. Houd ook even halt aan de gerestaureerde windmolen in Verzenay. En strek in Verzy de benen voor een wandeling langs de Faux de Verzy - beukenbomen met wonderlijk ineengevlochten takken. In elk dorp is er keuze uit tientallen kleine boeren die aan particulieren verkopen. In Mailly-Champagne bijvoorbeeld houden Daniel en Louisette Thibaut de artisanale champagneproductie in stand. Alles doet Daniel nog met de hand: het met een kwartslag draaien van de flessen (remuage), het bottelen, het verwijderen van de bezinkselprop (degorgeren) enz. Zelfs de kelder waarin zijn wijn minstens dertig maanden mag rijpen in eikenhouten vaten, heeft hij eigenhandig uitgegraven. Een andere trend ontdekken we bij Benoît Marguet in Ambonnay. Eén op de tien van zijn klanten komt uit België en hij is bezig het dorp op stelten te zetten. Bijna de helft van zijn wijngaarden bevindt zich in overschakeling naar biologische teelt. Tegen schimmels zet hij homeopathische middelen in, hij doet proeven met natuurgist en de grond wordt omgeploegd door paarden. Zijn ambitie: zuivere topchampagne maken. Bij wijze van contrast is het leerrijk de trip af te sluiten met een bezoek aan een beroemd champagnehuis à la Taittinger, Piper Heidsieck of Moët & Chandon. In hun kilometerslange kelders liggen honderdduizenden flessen te wachten. Terwijl de kleine producenten hun bezoekers meestal gratis onthalen, kom je hier terecht in paleizen met betalende toegang. Toch noemen we Domaine Pommery in Reims een aanrader. Tussen de 20 miljoen flessen duiken ineens moderne kunstwerken op: een surrealistische paardenmolen, video-installaties, een hemelhoge lattensculptuur. In Vertus, 20 km ten zuiden van Epernay, ligt een huis dat zich sterk op Belgische klanten richt. Sinds de dood van haar man zwaait de Belgische Carol Duval-Leroy (55) de scepter over het familiebedrijf. En ze verloochent haar roots niet. Ze heeft zelfs een kookboek geschreven waarin ze haar champagne combineert met gerechten als waterzooi, garnaalkroketten en asperges op Vlaamse wijze. Champagne kopen voor de feestdagen? Lees onze adresjes en tips op www.plusmagazine.be/champagneToeristische info over de Champagne-streek: Maison de la France, Gulden Vlieslaan 21, 1050 Brussel, tel. 02 505 38 28, www.franceguide.com. Of bij CDT de la Marne, tel. 00 33 3 26 68 37 52, www.toerisme-en-champagne.com enwww.champagne-ardennen-toerisme.nl. Onafhankelijke champagneboeren vindt u op www.vignerons-independants-champagne.com of via tel. 00 33 32 659 55 22.Ludo Hugaerts