In het godvergeten gehuchtje Saint-Laurent-du-Mont plukt Robert al lang geen appels meer. Hij plukt de dag: hij geniet van zijn boomgaard en kijkt toe hoe zijn vruchten zich gulzig vol suiker zuigen, hoe ze zich te goed doen aan zon en regendruppels. Terwijl zijn opvolger, een leraar die zich tot de biologische landbouw heeft bekeerd, ons rondleidt in het bedrijf kijkt Robert geamuseerd toe. Het enige wat hij zich lijkt af te vragen is hoeveel flessen cider en calva we straks zullen meenemen. Maar wanneer hij de geschiedenis van deze plek vertelt, wanneer hij uitlegt hoe de kleine kastanjehouten dakpannen zijn boerderij beschermen tegen de woede van de Atlantische wervelwinden, fleurt hij helemaal op. Dan fonkelen zijn ogen.
...

In het godvergeten gehuchtje Saint-Laurent-du-Mont plukt Robert al lang geen appels meer. Hij plukt de dag: hij geniet van zijn boomgaard en kijkt toe hoe zijn vruchten zich gulzig vol suiker zuigen, hoe ze zich te goed doen aan zon en regendruppels. Terwijl zijn opvolger, een leraar die zich tot de biologische landbouw heeft bekeerd, ons rondleidt in het bedrijf kijkt Robert geamuseerd toe. Het enige wat hij zich lijkt af te vragen is hoeveel flessen cider en calva we straks zullen meenemen. Maar wanneer hij de geschiedenis van deze plek vertelt, wanneer hij uitlegt hoe de kleine kastanjehouten dakpannen zijn boerderij beschermen tegen de woede van de Atlantische wervelwinden, fleurt hij helemaal op. Dan fonkelen zijn ogen. Het land van Auge, in de buurt van Lisieux, verbergt zijn schatten achter appelbomen vol bloesems in onooglijke dorpjes en achter romaanse kapelletjes die plots uit het niets omhoogschieten tussen het groen. Want dit is een streek vol verrassingen. Om een onverklaarbare reden gespaard gebleven van de gruwelen van de oorlog, vruchtbaar, discreet en vaak verdronken in een mysterieuze nevel heeft ze iets van het Engelse platteland. Het is alsof het landschap ons voortdurend grote geheimen wil toe-fluisteren: dat vanaf deze kusten de vloot van Willem de Veroveraar is vertrokken om tot 1480 trouw te blijven aan de Engelse troon, om maar iets te noemen. Of dat u hier écht als God in Frankrijk kunt leven als u dat wenst. In Beuvron-en-Auge bijvoorbeeld, het koninginnenstuk van dit luilekkere schaakspel. Dit dorp wordt niet toevallig als één van de charmantste van heel Frankrijk beschouwd. Qua pure charme steekt nochtans niets Pierrefitte-en-Auge naar de kroon. In de schaduw van de klokkentoren van dit lilliputterdorp vindt de haastige reiziger rust in de 'Auberge des Deux Tonneaux'. De gevel van dit authentieke huisje met rieten dak verbergt zich achter ontelbare bloemen die hun heerlijke parfum mengen met de geuren van de landelijke keuken. Van dit fleurige tuintje dwaalt uw blik over de vlakte van Pont-l'Evêque, een stadje dat beroemd is om zijn smakelijke kaas. In de verte ziet u de Atlantische Oceaan. De stranden van Normandië waren het vertrekpunt van menig maritiem avontuur. Denk maar aan de zeelui die vanuit Honfleur in Canada de stad Quebec gingen stichten, genoemd naar een beekje in de hoogvlakten van het nieuwe continent. Honfleur is een levend gedicht, met veel zorg geschreven in hout en leisteen. Alle straatjes leiden naar de Sint-Catherinakerk waarvan het binnengewelf uit de 15e eeuw een zuiver meesterwerk is, gerealiseerd door de natuurlijke erfgenamen van de meester-timmerlui uit Scandinavië, de scheppers van prachtige drakars, houten kerken en zoveel andere kunstwerken. De intieme romantische plaatsjes en de middeleeuwse steegjes van Honfleur hebben een massa artiesten, schrijvers, musici en impressionistische schilders naar het stadje gelokt. Hier dwalen nog steeds de schaduwen rond van Monet, Satie en Flaubert, geniale creatievelingen in de ban van Frankrijks charmantste haven. Dit gulzige landschap telt tientallen beroemde adressen. In Saint-Hymer ontvangt de herberg van de priorij de bezoeker onder het prieel, in een tuin naast de wasplaats waar de beroemde mère Denis haar handen uit de mouwen stak. Deze eerbiedwaardige stoere wasvrouw schitterde tijdens de jaren 70 in televisiespotjes voor wasmiddelen en groeide uit tot een heuse ster. Tot vandaag toe wordt haar graf door fans bezocht en met bloemen overladen. De herbergier schenkt een verse en sprankelende cider, samen met roomspecialiteiten waarvan alleen hij het geheim kent. Ook de kazen van zijn wijngaard vormen een geschenk uit de hemel. De genereuze Normandische regen tovert het weidegras immers om tot een paradijs voor melkkoeien. Ze leveren een lekkere, smeuïge en rijkelijk geparfumeerde melk af. En de combinatie van zacht gras en veldbloemen, gekoppeld aan het eeuwenoude metier van de koppige maar bekwame landbouwers toont zich ook in talrijke kazen om van te snoepen, én met karakter. Vanzelfsprekend is een reis naar Calvados meer dan een culinaire verwenpartij, overgoten met de heerlijkste cider. De landhuizen met houten dakpannen van Bellou, Saint-Germain-de-Livet en Crèvecoeur-en-Auge hebben de mistige eeuwen vol bliksemschichten en oorlogsgekletter met glans getrotseerd. Enkele zijn omgevormd tot musea, andere worden nog steeds bewoond door boeren, zoals het mysterieuze en met greppels omringde landgoed van Coupesarte. Er worden raspaarden gekweekt die vooral Arabische prinsen doen dromen. Elk jaar op de paardenveiling in Deauville hoesten steenrijke prinsen uit het oosten ettelijke miljoenen op voor de indrukwekkendste hengsten. Wat verder van de bewandelde paden ligt Mezidon-Canon, een heel atypisch kasteel voor de Auge. Midden in de buitengewone tuin pronkt een kasteel in zuivere Italiaanse stijl. In het domein van Canon maakt u kennis met alle denkbare kunstrichtingen, en met een Chinese kiosk als absolute blikvanger. De lanen met reusachtige bomen leiden naar romantische landhuisjes, weggemoffeld in discrete tuinen vol bloemen. Het kasteeltje van Vandeuvre zou een neefje van Medizon-Canon kunnen zijn. Dit elegante museum herbergt 750 miniatuurmeubels van een verrassende kwaliteit, waarvan sommige meer dan vier eeuwen oud zijn. Een van de meest in het oog springende stukken in de orangerie is een bed, speciaal ontworpen voor... de kat van de dochter van Lodewijk XV! Loop ademloos door het park en de drie nabijgelegen tuinen en geniet van de waterpartijen en de grot, die versierd is met 200 000 schelpen. De smaak voor geraffineerde kitsch en de passie voor tuinen verenigt de Engelsen en de Normandiërs veel sterker dan al de politieke verdragen van alle vorsten uit het verleden. Het door dichters bewierookte landhuis van Courson dateert uit de XVe eeuw en wordt door zijn eigenaars met veel liefde onderhouden. Het lijkt wel een houten schip dat op een zee van groene heuvels drijft. De bijgebouwen herbergen drie gezellige kamers voor toeristen. Hier ontvangt Gérard u als een echte gastheer. Hij nodigt u uit in zijn eetkamer of onder de appelbomen en u snuift meteen de geur van verse kaas op. Met volle teugen geniet u van een art de vivre die hier gelukkig nog niet is uitgestorven. Ook in Vintras, Bonnebosq en Cantepie vindt u gastenhuizen die bij de mooiste van Frankrijk gerekend worden. En ook hier worden de tradities voluit gekoesterd. Zo viert het dorp Pont-d'Ouilly de bedevaart ter ere van Saint-Roch nog steeds met veel toewijding. Mannen en vrouwen in traditionele klederdracht luisteren de festiviteiten op. Jonge meisjes lijken tussen twee tijdperken te zweven, net prinsessen die uit een middeleeuws sprookje zijn ontsnapt. Een klein meisje met een engelengezichtje en een eeuwenoude witte muts laat zich de bewonderende blikken van haar grootvader welgevallen. Haar blonde lokken suggereren dat er bloed van onverschrokken vikings door haar aders stroomt, kerels die hier volgens de overlevering 1000 jaar geleden voet aan wal zetten. Aan de Normandiërs vragen of dit kan kloppen, heeft weinig zin. Zij zullen u niet uit uw twijfel verlossen. Misschien wel, misschien niet. Hier in Calvados is alles mogelijk... nA Tekst en foto's: Paul Lorsignol / Planet Pictures